Miles de Tardígrados fueron esparcidos en la Luna tras misión fallida.

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¿Sobrevivieron a su aterrizaje forzoso? Si es así, ¿qué les pasa ahora?

El 11 de abril de 2019, el módulo lunar Beresheet de la compañía israelí SpaceIL(en hebreo «In the Beginning») se estrelló en la Luna. La carga útil de Beresheet , suministrada por la organización sin fines de lucro Arch Mission Foundation, debía ser un respaldo informativo para la Tierra. 

Incluía un DVD que contenía 30 millones de páginas de conocimiento humano, así como 60,000 páginas grabadas que no requieren computadora para leer, claves para 5,000 idiomas y muestras de ADN de 25 personas. Según el presidente de Arch Mission Foundation, Nova Spivack, en caso de catástrofe, esta biblioteca informativa, estacionada en la Luna, podría ser suficiente para «regenerar la raza humana».

Muchos podrían considerar fantasiosa la misión de Arch, otros profundos. Pero pocos se opusieron. Después de todo, era su dinero. Las personas creativas ciertamente han hecho cosas más tontas.

Pero luego salió el 7 de agosto que Beresheet transportaba una carga adicional, unos 10,000 animales microscópicos llamados tardígrados, en un trozo de cinta del tamaño de un sello de correos. Conocidos por los microscopistas aficionados como «osos de agua» o «lechones de musgo», estos animales tienen la capacidad de sobrevivir deshidratados en un estado latente durante años, y también son muy resistentes al daño por radiación. Ahora estaban en la luna.

Al principio, los reporteros informaron la historia con un ligero toque. «Miles de tardígrados quedaron varados en la Luna después del choque del módulo de aterrizaje», escribió Mindy Weisberger juguetonamente en LiveScience . «Los osos de agua atrapados en la luna después del choque», informó la BBC. “Definitivamente, hay una gran fuente de material para una película de terror de ciencia ficción. El ataque de los lechones Moss desde la luna? Lo veremos «.

Pero, por desgracia, la diversión no duró. «Los tardígrados en la luna no son buenos», proclamó la astrobióloga de la NASA Goddard, Monica Vidaurri, en una serie de tuits del 10 de agosto.

Ejemplar de tardígrado, también conocido como oso de agua. Unos pocos miles de ellos (deshidratados) fueron enviados a la luna en la nave espacial Beresheet, que se estrelló el 22 de abril de 2019. Eye of Science/Science Source/ScienceNews.

¿Y ahora que?

En primer lugar, ¿hay alguien en problemas por derramar accidentalmente tardígrados en la luna? Esa es una pregunta complicada, pero la respuesta corta es no. Las agencias espaciales de todo el mundo siguen un tratado de décadas sobre lo que está permitido dejar en la luna, y las únicas prohibiciones explícitas son contra las armas y los experimentos o las herramientas que podrían interferir con las misiones de otras agencias, según el Tratado del Espacio Exterior de 1967.

En las décadas que siguieron al tratado, se crearon otras pautas que reconocieron los riesgos de sembrar otros mundos con microbios de la Tierra, y estas estipulaciones describieron prácticas para esterilizar equipos de misión para evitar la contaminación. Pero a pesar de que las grandes agencias espaciales generalmente siguen estas reglas, no existe una entidad única que las aplique globalmente, informó anteriormente Live Science. Los científicos aún no han encontrado ninguna evidencia de que la luna haya alojado organismos vivos (aparte de visitar astronautas y autoestopistas microbianos de la Tierra) que puedan verse amenazados por invasores microscópicos.

Sin embargo, la contaminación podría tener serias consecuencias para las misiones a los planetas donde todavía se podría encontrar vida, como Marte; Los expertos sugieren que una posible consecuencia de la colonización de Marte podría ser el exterminio de la vida microbiana nativa a través de la exposición a las bacterias de la Tierra. Es posible que incluso antes de que los tardígrados de Beresheet se estrellaran en la luna, otras formas de microbios terrestres ya estaban allí: bacterias intestinales en bolsas abandonadas de caca de astronauta, dijo Mark Martin, profesor asociado de biología en la Universidad de Puget Sound en Tacoma, Washington.

«Me sorprendería mucho si no pudieras cultivar algunas cosas fuera del centro de ese material liofilizado», dijo Martin a Live Science. «Especialmente los formadores de esporas. Producen una capa externa muy gruesa de sus proteínas de esporas que se sabe que las protege contra la deshidratación, la radiación, una variedad de cosas».

Único Superviviente.

Los tardígrados sobreviven a condiciones que destruirían la mayoría de los otros organismos; lo hacen expulsando el agua de sus cuerpos y generando compuestos que sellan y protegen la estructura de sus células. Las criaturas pueden permanecer en este llamado estado durante meses y aún revivir en presencia de agua; Los científicos incluso resucitaron dos tardígrados de una congelación profunda de 30 años en 2016.

Un tardígrado puede resistir la ebullición, la congelación, la alta presión e incluso el vacío del espacio, informó la Agencia Espacial Europea (ESA) en 2008. La radiación ultravioleta resultó ser la criptonita de los tardígrados, ya que pocas de las criaturas sobrevivieron a la exposición total a la luz UV durante los experimentos de la ESA.

Estas podrían ser buenas noticias para los tardígrados desecados de Beresheet. Si aterrizaron en un lugar en la luna protegido de la radiación UV, las criaturas microscópicas podrían tener una posibilidad de supervivencia, dijo Martin. «Supongo que si subimos en el próximo año más o menos, recuperamos los restos, y encontramos estos pequeños y pequeños tapones y los pusimos en agua, algunos de ellos volverían a la vida», explicó. Pero mientras los tardígrados permanezcan en la luna, sus posibilidades de despertar espontáneamente son bajas.

Incluso si los tardígrados lunares encontraran de alguna manera agua líquida mientras estaban en la luna, sin comida, aire y una temperatura ambiente moderada, no durarían mucho una vez que revivieran

Kazuharu Arakawa. Universidad de Tokio.

Sin agua líquida, las pequeñas criaturas permanecerán en un estado de sintonía, y aunque hay evidencia de hielo en la luna, no se encuentra agua líquida en ninguna parte. Incluso si los tardígrados lunares encontraran de alguna manera agua líquida mientras estaban en la luna, sin comida, aire y una temperatura ambiente moderada, no durarían mucho una vez que revivieran, Kazuharu Arakawa, investigadora tardígrada del Instituto de Biociencias Avanzadas en Keio University en Tokio, le dijo a Live Science en un correo electrónico. «Aunque me encantaría ver el establecimiento de la República Lunar Tardigrade, no creo que eso vaya a suceder», dijo Martin.

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